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癌症「次世代測序」與「液體活檢」技術 

曹志成博士 英國特許科學家

次世代測序在癌症診斷上的重要性
「次世代測序在癌症診斷上的重要性不斷提高⋯⋯
過往未能成功進行組織抽取的癌症患者及需接受密切病情監控的病人,能透過血液/體液抽取來更精準地揀選治癌藥物和管理病情。」

精準醫療」(Precision medicine)是指與患者分子生物病理學特徵相匹配的個體化診斷和治療策略,利用生物醫學檢測(如基因檢測、蛋白質檢測、代謝檢測等),將個人資料透過數據資料庫進行比對及分析,從中選出最適合病患的治療方法及藥品,以冀達到治療效果最大化及副作用最小化。癌症為一複雜和多樣性疾病,在分子遺傳上具有很大異質性,即使相同病理類型的癌症患者,也可能對抗癌藥物反應迥異。為精準醫療在擬訂治療方案前,醫生可根據實際需要,建議病人先進行癌症基因分析來找出個別腫瘤的作用基因,以便對症下藥。然而,市面上充斥著多種「次世代測序」(俗稱次世代基因檢測,Next-generation sequencing)及「液體活檢」(Liquid biopsy)技術,我們應如何選擇?

要辨別癌症類型,須抽取患者組織進行病理分析,即組織活檢,病人或須進行風險較高的入侵性檢驗才能確診。組織活檢有時會碰到瓶頸,例如有些病人不適合抽取組織樣本,可能因腫瘤的位置太深、或太接近重要器官,又或病況相當嚴重不適宜進行活檢採樣。即使有些患者已成功抽取組織作檢驗,但因實驗室所需的數量較多,有時取得的樣本數量不足以進行病理分析。液體活檢提供了另一創傷性低的選擇,其樣本包括血液或體液中的腫瘤循環細胞、腫瘤循環核酸及外泌體等物質。組織活檢能反映出樣品中的資訊,而液體活檢可以檢測出患者的整體情況。基於血液/體液抽取的風險一般較低,醫生能因應需要多次取樣,因此液體活檢成為監察病情發展的重要方法,例如監測用藥療效或腫瘤有否出現抗藥性等。下文將介紹液體活檢常用的基因檢測技術供參考。

選擇高敏感度、高特異性、高精準度的基因測平台

建基於精準醫療的概念,基因檢測的結果直接影響醫生為癌症患者度身訂造合適的治療方案。「差之毫釐,謬之千里」,檢測結果稍微的誤差,可產生巨大的生物醫學錯誤,如「假陰性」(False negative)或「假陽性」(False positive)。在假陰性的情況下,病人檢測不到癌症相關的基因而延誤了治療;假陽性則影響醫生錯誤安排治療給予病人,所以基因檢測平台的敏感度、特異性和精準性是首要考慮因素。

廣譜基因分析 免遺漏 捉緊治療契機

應選用廣譜還是窄譜的基因檢測平台來找出導致癌症發生的基因變異仍存在爭議。例如肺癌病人是否只尋找肺癌相關驅動基因便足夠?還是要進行泛癌症(Pan-cancer)的基因分析更合適呢?一般而言,在時間允許、價錢可接受的情況下,選擇能夠包含較多基因的檢測平台會較有優勢。最好能一次過檢測超過數百個基因變異,包括一些罕見、未知、或固有認為與該癌症無關的基因變異。這些資訊都是臨床腫瘤科醫生決定治療方向的重要參考,有助避免遺漏癌症相關基因變異而令病人蒙受錯失治療的黃金時間。

簡易明瞭的基因測報告 有助醫生病人解讀

基因檢測報告內的資訊包含大量生物信息學( Bioinformatics)或基因相關資訊,要協助臨床腫瘤科醫生的診斷,報告應該根據結果提供各項國際指引,例如美國國家癌症資訊網(National Comprehensive Cancer Network,NCCN)、美國臨床腫瘤學會(American Society of Clinical Oncology,ASCO)和歐洲腫瘤醫學會(European Society for Medical Oncology,ESMO)等。另外報告可根據檢測出的基因變異,建議選用某些相應標靶藥物,提供最新的相關臨床研究資訊,並列出臨床用藥療效、副作用、耐藥監控及預後評估供醫生參考,這些都能幫助醫生診斷及處方藥物,讓病人能接受適切的治療。

另一方面,完整的基因檢測報告應包含一系列抗藥性相關基因,可讓醫生和患者得悉病人接受治療後有可能引發的抗藥性,更可用液體活檢進行病情監控。

合理的基因測價格

癌症病人除了擔憂治療成效和副作用外,沉重的檢測和治療費用(我們亦稱之為 Financial toxicity)是很多患者困擾的因素之一。檢測服務以價格合理為宜,這樣病人將較易負擔。

可接受的完成報告時間 盡快開展癌症治療

由於病情隨時都可能有新進展,很多時候臨床腫瘤科醫生及病人都希望能盡快得到檢測結果後開展治療。然而部分的檢測需要把樣本運送到某些特定地區/實驗室,加上繁複的檢測流程,整體時間或需一至兩星期,有些甚至需要三至四星期才收到檢測報告。完成報告時間當然是愈短愈好,但品質同樣重要,應盡量平衡檢測平台完成報告時間及檢測報告品質。

信賴癌症權威

面對市面上多種基因檢測,病人在選擇時或會感到不知所措。權威機構認可的檢測平台能給予病人信心,因為它們的批核需要通過很多嚴格指標、品質監控及一系列臨床試驗等,才可獲取認可資格。如「伴隨式診斷」(Companion diagnostics)被美國食品及藥物管理局(US Food and Drug Administration, FDA)認可為精準及個人化治療核心,以確保患者在使用某種特定藥物前得到準確的診斷。

「次世代測序」(俗稱次世代基因檢測)在癌症診斷上的重要性不斷提高,是精準醫療上重要的一環。而液體活檢的出現亦提升了基因檢測技術的普及性,使過往未能成功進行組織抽取的癌症患者及需接受密切病情監控的病人,能透過血液/體液抽取來更精準地揀選治癌藥物和管理病情。在選擇合適的基因檢測時,患者可根據平台的敏感度、特異性和精準性、包含的基因數量、檢測報告的完整度、檢測價格、檢測報告完成時間以及是否有癌症權威機構認可等作為考慮因素,以確保基因測序質素,盡早為癌症治療作更好的準備。

Dr. William CHO 曹志成博士

曹志成博士
英國特許科學家

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